De baanbrekende ‘voorouders’ van onze favoriete sitcoms

Het leven zonder televisie, en dan vooral Amerikaanse shows, is bijna niet voor te stellen. Één van de meest bekende genres is toch wel de sitcom (situation comedy). Een genre van het type komedieserie rond een vaste groep personages in een tamelijk alledaagse omgeving. Door het toeval en de vreemde eigenschappen van de personages ontstaan daarin komische situaties.

Onderdeel van je vriendengroep

Van Friends tot The Big Bang Theory, veel van deze shows hebben onze jeugd gevormd en doen dat nog steeds. Remember ‘The Rachel’? Ze zitten vol herkenbare situaties met mensen waar je het liefst bevriend mee wilt zijn. En hoe onwaarschijnlijk het ook klinkt, in de jaren 80 waren sitcoms bijna verdwenen. Een enkele televisieshow en zelfs een enkele aflevering, kunnen grote gevolgen hebben op een heel genre. Wij zetten de meest spraakmakende momenten uit de geschiedenis van de sitcom op een rij.

1) Live lachen. Of niet..

De eerste sitcoms werden live uitgezonden vanuit New York. Of in de montage opgevuld met vooraf opgenomen gelach. De serie I Love Lucy (1951 – 1957) was de eerste televisieshow die opgenomen werd op een manier die nu nog steeds gebruikt wordt. De show werd met meerdere camera’s en voor een live publiek opgenomen in een grote filmstudio in Los Angeles. Het was een ware revolutie op de Amerikaanse televisie.

Wat I Love Lucy zo bijzonder maakte was de mogelijkheid om met een live publiek gelach op te nemen, zonder dit meteen uit te zenden. Deze stijl van opnemen lijkt erg op een toneelstuk. Er zijn meerdere sets op een rij met een balkon vol publiek. Terwijl de acteurs hun scènes spelen voor de camera, horen ze direct of hun grappen werken of niet. Tegenwoordig worden grote shows als The Big Bang Theory nog steeds met dezelfde techniek opgenomen. Op vakantie in Los Angeles? Van veel show kun je de opnames gratis bijwonen.

2) Leven na de dood met The Cosby Show

De sitcom ging eigenlijk altijd over families of romantiek. Het waren telkens dezelfde soort mensen, met dezelfde soort verhalen. In het begin van de jaren 80 was het genre dan ook een beetje ‘dood’. Grote dramaseries hadden het televisielandschap overgenomen. De zender NBC dacht er nog een laatste gooi naar te doen met The Cosby Show. Het overdonderende succes van de show hadden zij nooit verwacht.

Vijf jaar, van de totale acht jaar aan zendtijd, was het de meest bekeken show in Amerika. Wat een kleine show voor voornamelijk Afro-Amerikaanse huishoudens had moeten worden, werd een wereldhit. Het was de eerste keer dat Afro-Amerikanen als deel van de hogere middenklassen werden afgebeeld. Claire, een succesvolle advocate, was helemaal van plan om haar man en kinderen de hele dag achter hun kont aan te zitten. Een scherp contrast met de eerdere sitcoms waar vrouwen vaak de rol van huisvrouw speelden.

The Cosby Show zorgde voor een nieuwe influx aan sitcoms waarin Afro-Amerikaanse gezinnen centraal stonden. The Fresh Prince of Bel-Air en Family Matters waren grote hits in de 90s. Niet alleen voor de representatie van Afro-Amerikanen heeft de The Cosby Show veel betekend. De show redde ook het hele sitcom genre.

3) Regenboogfamilies

Door de universele taal van humor gaf The Cosby Show een positief geluid aan de Amerikaanse gemeenschap. En maakte duidelijk dat families niet alleen bestaan uit een blanke papa en mama met twee kindjes. Ze komen in alle kleuren, combinaties en maten. Shows als Black-sih, Fresh Off The Boat en Modern Family borduurden hierop voort. Bill Cosby is tegenwoordig in het nieuws vanwege andere -minder positieve- reden dan zijn televisiesucces. Black-ish speelde hierop in in een van hun afleveringen:

4) Uit de kast

Talk show host Jimmy Carson, de oer-vader van alle ‘late night shows’, gaf Ellen DeGeneres in 1986 de kans van haar leven. Ze mocht een stand-up routine komen doen tijdens zijn talk show. Dankzij dat optreden kreeg zij haar eigen sitcom Ellen.

Na vier seizoenen besloot Ellen DeGeneres de meest gewaagde stap uit haar carrière te zetten. Zij kwam tijdens een aflevering uit de kast. Het was de eerste keer in de geschiedenis van de Amerikaanse televisie dat een personage openlijk homoseksueel was. En niet alleen Ellen’s personage kwam uit de kast, Ellen zelf ook.

Tegenwoordig draaien we onze hand er niet meer voor om. Maar in in 1997, toen de aflevering werd uitgezonden, was het nationaal nieuws. Ellen’s carrière stond drie jaar volledig stil. ABC zette haar serie meteen stop na ‘The Puppy Episode’. Hollywood had haar aan de kant gezet. Dit jaar is het twintig jaar geleden dat de aflevering werd uitgezonden. Ellen vierde dit tijdens haar talkshow.

‘The Puppy Episode’ wordt nu gezien als een keerpunt voor homoseksuelen in de Amerikaanse media en daarbuiten. TV shows als Will & Grace, The L Word en Modern Family zouden zonder Ellen niet bestaan hebben. De eerste rol die Ellen kreeg na haar sitcom was die van Dory in Finding Nemo. In 2003, datzelfde jaar, begon haar talkshow The Ellen Degeneres Show. Tot de dag van vandaag is dit een van de meest bekeken en gevierde talkshows op de Amerikaanse televisie. En Ellen zelf is een icoon voor de LHBTQ+ gemeenschap over de hele wereld.

5) Gelaagde satire voor jong en oud

Je zou het niet denken, maar The Simpsons valt officieel onder het sitcom genre. De serie is de langslopende sitcom in de geschiedenis met meer dan 600 afleveringen sinds 1989. De eerste aflevering duurde maar drie minuten, tegenwoordig duren deze bijna een uur. De korte animaties waren bedoeld als korte aanvulling op The Tracy Ullman Store. De filmpjes werden zo populair, dat zij een eigen show kregen. De rest is televisie geschiedenis.

In 2012 werd The Simpsons ook de langstlopende animatie ooit. The Simpsons is bedoeld als satire op ‘The American Way of Life’ en kaart vooral clichés aan. Door de gelaagde grappen en rake steken werden animatieseries niet alleen ‘voor kinderen’. Family Guy, American Dad en Southpark zijn series met dezelfde satirische humor die succes hebben gevonden bij jongeren en volwassenen.

Door de jaren heen hebben The Simpsons ook een paar rake toekomstvoorspellingen gedaan. Waaronder het eten van paardenvlees, VR-games, autocorrect en het presidentschap van Donald Trump.

Afbeelding: The Cosby Show

Lees verder