Mirjam Wertheim
Mirjam Wertheim

Nadine vs Mirjam Wertheim; een kijkje in de wereld van de filmdistributie

Toen ik begin januari Los Angeles bezocht, probeerde ik in contact te komen met Mirjam Wertheim. Een Nederlandse pionier in de wereld van de filmdistributie. Ik mail haar en ze antwoordt dat ze op dit moment in Berlijn zit voor het jaarlijkse filmfestival. We zullen elkaar net mislopen. Maar gelukkig zijn we gezegend met een wereldwijde verbinding over het web, dus plannen we een Skype-date. Eind februari spreken we elkaar, terwijl bij haar de mussen van het dak vallen en ik aan de andere kant van het land m’n verwarming nog even een tikje hoger draai. We vinden elkaar in onze liefde voor film, onze kijk op de wereld van agenten en gaan na of we dit jaar dezelfde films op Sundance hebben gezien.

IMG_8048

De filmliefhebber en de advocatuur

Van jongs af aan droomde Mirjam weg bij het zien van de Oscars en was ze een graag geziene gast in de bioscoop. Na de middelbare school besloot ze toch de advocatuur in te gaan. Of in ieder geval rechten te gaan studeren. Vrienden gingen na de studie of bij een groot advocatenkantoor werken of bij een multinational zoals Procter & Gamble. Mirjam wilde zich aan een product verbinden waar ze meer affiniteit mee had. Niet wetende dat film meer dan alleen regie en productie omvatte, vertrok ze naar Cannes om haar oom en tante te helpen met de kinderen. Die maakten stands voor beurzen. Zo ook voor het Cannes Film Festival. Daardoor ging er voor haar een nieuwe wereld open. Er werden films verkocht nog voordat er iets op beeld stond, er werd gehandeld en onderhandeld.

To cover the town

IMG_8104
met Eva Diederix tijdens het Rotterdam Film Festival 2017

Dus besloot ze tijdens haar studie een stage bij New Regency Productions in Los Angeles te gaan lopen: ‘Ik vond Los Angeles zo fijn en zo vrij en ik dacht echt ‘hier zou ik wel kunnen wonen’. En ja, toen ben ik ook een man tegengekomen.’ Ze vloog even terug om haar studie af te ronden maar vond snel weer haar weg naar LA en haar toekomstige man. Ze vond een baan bij United Talent Agency in de mailroom. Wat begon met scripts lezen, faxen en post rondbrengen eindigde twee jaar later als assistent van een van de partners van UTA. Ze vertegenwoordigde internationale acteurs zoals Juliette Binoche, Catherine Deneuve en Christopher Lambert, maar ook Laura Dern en Isabella Rossellini. Ze werd zwanger en zag haar tijd bij UTA als een mooie leerschool. Maar kon haar plek in de toch harde wereld van agenten niet vinden. UTA had haar geleerd om alles vast te leggen; wie wat maakte, wanneer, waar, voor hoeveel oftewel hier leerde ze ‘to cover the town’. Een uitdrukking die later in haar carrière een belangrijke rol zou gaan spelen.

Gouden combinatie

Na een leuke job bij een producent waar ze de kans kreeg haar eerste film te produceren, The Waiting Game met Will Arnett, besloot ze Nederlandse distributeurs te benaderen om voor hun films te scouten. Haar Nederlandse roots en kennis van de Amerikaanse filmmarkt bleken een gouden combinatie. Ze kwam bij de NCRV terecht waar ze speelfilms aankocht en ging daarna al snel voor A-film werken. Haar eerste aankoop ‘The Eternal Sunshine of The Spotless Mind’ was meteen een groot succes. A-film ging samen met de Belgische Cinéart en stapte in een groep distributeurs die voor landen als Frankrijk, Italië en Zwitserland films kocht. Hier blinkte ze uit met haar ‘cover the town bijbel’ en wist de andere internationale distributeurs voor zich te winnen. Met Cinéart werkt ze nu al ongeveer 15 jaar in de Benelux.

Tien lezers in dienst

IMG_5625
in Cannes met het team aka glamsquad

Mirjam werkt nu met 13 internationale distributeurs voor 13 markten. Ze loopt de grote festivals af; Cannes, Toronto, Sundance, Berlijn en de filmmarkt AFM waar ze nieuwe films scout voor haar klanten. De aankoop gebeurt vaak nog voordat een film geproduceerd is en in de scriptfase zit: ‘Ik heb twee jongens in dienst en tien lezers. We zijn allemaal eigenlijk gewoon een soort story departement. We zijn een floating acquisitie afdeling voor distributeurs met dezelfde smaak, die ons vertrouwen. Die ons al de scripts laten lezen en die wij dan laten weten welke scripts bij hun markt passen.’

De film door de festivals heen

We praten over de films van dit jaar die op Sundance vertoond werden. Ik wilde graag LA Times en Newness zien. Mirjam liet haar Latijns Amerikaanse klant Mudbound kopen en was zelf erg onder de indruk van Novitiate met Margaret Qualley en Melissa Leo. Mijn grote favoriet was The Big Sick en Mirjam geeft mij een kijkje achter de schermen van de weg van deze film. ‘The Big Sick werd voor het eerst vertoond op Sundance 2017, maar we kregen het script voor het eerst te lezen in Berlijn 2016. Daarna ging het in pre-production tijdens het Cannes Film Festival in 2016. Tijdens het Toronto Film Festival in datzelfde jaar was het in post-production en konden we een trailer zien. Je houdt het dus helemaal bij zo. Uiteindelijk was in Berlijn de eerste kans om het te kopen. Mijn Scandinavische klant heeft de film meteen gekocht. Op het Sundance Film Festival 2017 zagen we pas de afgeronde film.’

Zonder distributeurs geen film

Ik ben geïntrigeerd door het werk van Mirjam, door een wereld waar ik me geen voorstelling van kon maken maar zo’n cruciaal deel uitmaakt van verhalen vertellen. Zonder distributeurs die het risico nemen om bepaalde films te kopen en naar hun land mee te nemen bestaat het concept film niet. Ook Mirjam vindt het soms best spannend en vertelt over haar ervaring met de film The Hunger Games. ‘Het was helemaal niet duidelijk of dat wat zou worden of niet. Wij lazen het boek en het script en Jennifer Lawrence was nog helemaal niemand. Ik was al onder de indruk van haar in Winter’s Bone, een film die we eerder kochten, maar The Hunger Games was heel duur. Dus de Latijns Amerikaanse klant, een van m’n rijkste, kocht de film als eerste. Dat was eigenlijk doodeng. Je weet op dat moment niet zeker wat de film gaat doen en met dit soort bedragen neem je toch een groot risico.’ Mirjam lacht en zegt dat als zij het geld zou hebben, ze het misschien wel nooit zou doen, zo eng! Ze vertelt over de flop met een Gus van Sant film, The Sea of Tree. Ik zeg er nooit van gehoord te hebben waarop ze lachend antwoord ‘Ja zie je, soms heb je gewoon een flop.’ Uiteindelijk valt er gewoon ook niet altijd een peil op te trekken. Maar gelukkig overheersen de succesverhalen met films zoals Carol, Captain Fantastic, Jackie en de nieuwste hit Moonlight. ‘Uiteindelijk dwing ik niemand om een film te kopen, ik raad de distributeurs de films aan waarvan ik denk dat ze het goed gaan doen. Maar dan is het aan hun om de keuze te maken.’  

Hollandse nuchterheid in LA

IMG_5644
rode loper in Cannes

We praten over Los Angeles, de Amerikaanse man en onze affiniteit met Europa. De klanten van Mirjam zijn internationale zwaargewichten waardoor ze niet de hele tijd in het, ietwat griezelige, Hollywood zit. Haar team werkt soms vanuit huis, soms op kantoor en ook hier komt haar Nederlandse nuchterheid terug. ‘Ik kan toch zelf m’n telefoontjes wel plegen, daar heb ik geen assistent voor nodig.’ De Skype verbinding valt even stil terwijl Mirjam een mailtje naar een klant stuurt omdat Netflix op haar projecten zit te azen. Dan vertelt ze over de feestjes van een Hollywood vriendin waar je B12 shots krijgt en de dame in kwestie elke keer weer iets meer in de steigers staat. Over de Nederlandse school die ze jaren geleden met een groep moeders begonnen is en over haar vier kinderen. ‘LA is zo underrated, de zon schijnt altijd, mensen vanuit de hele wereld komen hierheen en het leven is makkelijk. Mensen trekken naar Los Angeles die een verhaal hebben, die een passie hebben. Galeriehouders, voice over artiesten of creatieve makelaars, noem maar op!’  

Dromen in overvloed

Mirjam is een (film)manusje van alles die een hang blijft houden naar films produceren. Ook wil ze graag nog een boek vertalen naar een film en daardoor dichterbij het product komen te staan. Maar uiteindelijk wil ze het liefst schrijven. Dromen in overvloed. Waarbij er geen twijfel bestaat dat ze deze zal verwezenlijken. Mirjam is een nuchtere vrouw met veel humor die haar eigen plek heeft weten te bemachtigen in de internationale filmwereld. ‘Hey Louk! – M’n zestienjarige komt binnen’ en Mirjam is een gedreven moeder. Een mooi voorbeeld van hoe je gezin en werk goed kan combineren en je je dromen altijd moet blijven najagen. Ik bedank haar voor het inspirerende gesprek en zeg haar dat ik er een leuk artikel van hoop te fabriceren; ‘Ach ik vind het gewoon leuk dat ik ook een beetje mag meedoen met Girls in Film…’.

Vijf jaar geleden verhuisde de Nederlandse actrice Nadine van Asbeck van Amsterdam naar New York. In de serie Nadine vs NY vertelt ze hoe ze haar weg probeert te vinden als poldermodelletje in girl-next-door Amerika en spreekt ze Nederlanders in Amerika die ook de stap hebben gewaagd in de Amerikaanse filmindustrie hun geluk te vinden. Deze keer een interview met Mirjam Wertheim die in LA woont en met haar bedrijf Orange Entertainment internationale filmdistributeurs over hun filmaankopen adviseert. Alle blogs van Nadine lees je hier

Lees verder