Reese Witherspoon
Reese Witherspoon

Reese Witherspoon: vrouwelijk powerhouse in een mannenindustrie #portret

Het zijn roerige tijden voor vrouwen in de filmindustrie. Filmproducent Harvey Weinstein domineert het nieuws met zijn jarenlange onderdrukking van vrouwen en rollen voor actrices boven de dertig zijn nauwelijks te vinden. Steeds meer vrouwen laten hun stem horen hiertegen. Wat hartstikke goed is. Maar om vrouwen echt een andere postie te geven in de Amerikaanse filmindustrie is er ook actie nodig.

Vorige week publiceerden we het verhaal van Shonda Rhimes die al jaren sterke vrouwen in de hoofdrol plaatst van haar series. Als er nog een powervrouw is die as we speak verandering brengt in de filmwereld dan is dat wel Reese Witherspoon. Ze ontwikkelde zich van America’s sweetheart – die op haar 23e trouwde met Cruel Intentions tegenspeler en jeugdliefde Ryan Philippe en doorbrak als Elle Woods in Legally Blonde – tot een van Hollywood’s ‘leading ladies’ en succesvol uitvoerend producent. Een portret van Reese Witherspoon (1976).

Reese Witherspoon
Reese in doorbraakfilm Legally Blonde. – © 2001 Metro-Goldwyn-Mayer Studios Inc.

Southern girl

Geboren in Louisiana en opgegroeid in Nashville maakt dat Reese een echte ‘southern girl’ is. Mede dankzij deze roots is ze iemand die graag hard werkt, vertelt Reese in een interview met Fortune. “Mijn moeder leerde me om altijd hard te werken. Als je van je werk houdt dan voelt het nooit als een baan. Zij leerde me om gepassioneerd te zijn en mijn interesses dieper uit te werken.”

Ambitie

Aanvankelijk had Reese de ambitie om haar ouders achterna te gaan in de medische wereld. Een open casting call in de plaatselijke krant wakkerde echter haar interesse voor film aan. Deze advertentie voor figuranten bezorgde haar uiteindelijk de hoofdrol in haar eerste speelfilm The Man in the Moon (1991) op 14-jarige leeftijd. In 1996 kreeg ze voor haar rol in Freeway (een thriller met o.a. Kiefer Sutherland) de prijs voor beste actrice op het Catalonian International Film Festival en vanaf dat moment was Reese om. Ze stopte met studeren en richtte zich compleet op een carrière in de filmindustrie.

Eind jaren negentig volgden de films Pleasantville (1998), Election (1999) en Cruel Intentions (1999). Ze trouwde jong met tegenspeler Ryan Philippe en kreeg datzelfde jaar haar dochter Ava. Vier jaar later zou haar zoon Deacon geboren worden.

Reese Witherspoon
Reese en Emily Warfield in The Man in the Moon. – © 1991 Metro-Goldwyn-Mayer Studios Inc.

Doorbraak

In 2001 breekt Reese officieel door in Legally Blonde, een cultklassieker uit de ‘early zero’s’, over de standaard in roze gehulde Elle Woods die haar vriendje achterna reist en tegen alle verwachtingen in aan een rechtenstudie begint (en deze nog rockt ook). Een film die Shonda Rhimes overigens inspireerde tot het maken van How To Get Away With Murder, en Reese definitief op de kaart zet als A-list actrice.

Meer dan romcom’s

Na dit commerciële succes volgen er meer commerciële films zoals Sweet Home Alabama (2002) en Just Like Heaven (2005). Maar als je dacht dat deze ‘southern girl’ genoegen zou nemen met de standaard rol van leuk-blond-meisje in de net zo standaard romantische komedie, dan heb je het mis. In 2005 gooit Reese hoge ogen met haar vertolking van country-zangeres June Carter in Walk The Line, naast Joaquin Phoenix als Johnny Cash. De biopic wordt door critici bejubeld en beloond Reese met een Academy Award, Golden Globe én BAFTA Award.

Volg Girls in Film ook op Facebook of schrijf je in voor onze nieuwsbrief.

Overstap naar productie

Een knappe evolutie binnen Hollywood. Door niet te blijven hangen in de romcom’s als de ‘bubbly girl next door’ laat Reese zien hoe divers ze is als actrice. En niet eens alleen als actrice. Ze heeft zich inmiddels ook op het produceren gestort. Een carrièremove die ze maakte vanuit een bepaalde noodzaak, aangezien er nauwelijks vrouwenrollen van boven de dertig jaar bestonden. “Letterlijk één productiebedrijf had een project met een vrouwelijke hoofdrol van boven de dertig,” legt Reese in een interview met Variety uit, “En toen dacht ik: ‘ik moet aan de slag.'”

‘Female-centric storytelling’

En zo wordt in 2012 het productiebedrijf Pacific Standard in het leven geroepen, opgericht door Reese en de Australische filmproducente Bruna Papandrea. Vastbesloten om verandering te brengen in het vastgekoekte en gestroomlijnde filmlandschap besluit Reese te gaan voor ‘female-centric storytelling’. Films waarin de vrouw in een sterke hoofdrol in het middelpunt staat. Waarbij het verhaal vanuit haar oogpunt wordt verteld. En bij voorkeur eentje die niet per se vijfentwintig jaar of jonger is.

Met maar drie werknemers (inclusief de oprichtsters zelf) is Pacific Standard een klein productiebedrijf – met grootse dromen. Pacific Standard heeft het doel ‘different, dynamic women’ in beeld te brengen. Rollen ontwikkelen voor vrouwen die nergens te vinden zijn. “Als artiest zijnde heb ik steeds sterker het gevoel dat het mijn taak is om de verhalen van de onzichtbaren te vertellen. En vrouwen zijn al jaren lang onzichtbaar in film,” vertelt Reese in een interview met Elle“Vrouwen zijn de echtgenotes en moeders en vriendinnetjes – maar niet het middelpunt van het verhaal.” Pacific Standard produceerde onder andere Gone Girl (2014) en Wild (2014).

Big Little Lies

Reese’s meest recente succes is de met Emmy’s overladen HBO-serie Big Little Lies. Een miniserie gebaseerd op de gelijknamige roman van Liane Moriarty, over het ogenschijnlijk perfecte leven van vijf vrouwen in Monterey. In het dankwoord sprak ze de memorabele woorden:

LEES OOK: Waarom Big Little Lies je nieuwe binge serie wordt.

Hello Sunshine

Reese brengt niet alleen op het witte doek verhalen van vrouwen naar voren. In 2017 komt ze met Hello Sunshine, een digitale media platform waarin ‘female-driven stories’ centraal staan. Binnenkort wordt de content gelanceerd, die zowel entertainend als educatief is, en streeft naar het verenigen van vrouwen wereldwijd.

Reese is vanaf 19 oktober in de bioscoop te zien in de romantische komedie Home Again. Binge in de tussentijd vooral nog even Big Little Lies via Ziggo of duik terug in de tijd met Legally Blonde op Netflix.

LEES OOK ons interview met Reese Witherspoon: Ouder worden in Hollywood is zwaar voor vrouwen.

Foto boven artikel: Reese in Home Again – foto door Karen Ballard

Lees verder